La tecnología de celda de combustible es mucho más que una moda pasajera para operaciones comerciales. Se trata de una tecnología que ha demostrado que los vehículos de manejo de materiales pueden ser más ecológicos, más productivos y más rentables. De hecho, en los próximos años, se espera que la demanda de tecnología de celdas de combustible tenga un aumento de dos dígitos y que la mayor demanda provenga de industrias de Norteamérica, Europa y Asia-Pacífico.

Las celdas de combustible tipo membrana de intercambio protónico (PEMFC) constituyeron aproximadamente el 46.3 por ciento de la demanda de celdas de combustible en 2011. Las PEMFC operan a una temperatura baja (de 80 a 200 grados Fahrenheit) en comparación con otros tipos de celda de combustible y pueden soportar cambios repentinos en la salida de energía, lo cual hace que sean ideales para alimentar la aceleración en autos y vehículos especiales, como montacargas, según la Fuel Cell & Hydrogen Energy Association (Washington, D.C., fchea.org).

Flotas de montacargas usan tecnología de celdas de combustible

Se usaron más de 4,000 montacargas alimentados por celdas de combustible en operaciones de manejo de materiales dentro de Estados Unidos en 2013. Algunas de las marcas más conocidas del país, como Sysco Foods, FedEx Freight, Walmart, Lowe's, Proctor & Gamble y Coca-Cola, están convencidas por los datos de que los montacargas impulsados por celdas de combustible, en lugar de baterías, generan una mayor recuperación y ofrecen eficiencias simplificadas en sus operaciones. Estos son buenos motivos para que la tendencia continúe.

Transparency Market Research pronostica que el mercado global de celdas de combustible crecerá a un ritmo de crecimiento compuesto anual del 15 por ciento desde 2013 hasta 2018. A este ritmo, en dólares, la demanda de celdas de combustible tendrá un valor de 910 USD.3 millones en 2018, hasta 355 USD.3 millones en 2011. Mientras las regiones de Asia-Pacífico y Norteamérica generan la mayor demanda de tecnología de celdas de combustible, Europa podría ser el mercado más prometedor en un futuro cercano. (Ref. "Mercado de celdas de combustible - Análisis global de la industria, tamaño, participación, tendencias, análisis, crecimiento y pronóstico, 2012-2018" de TMR).

Entonces ¿qué es lo que están generando este aumento rápido de la demanda de celdas de combustible de hidrógeno?

Las flotas de montacargas alimentados por celdas de combustible ofrecen una combinación favorable de beneficios comerciales más apoyo gubernamental para la sostenibilidad ambiental que hace parecer rápidamente que los montacargas impulsados por batería son obsoletos:

Las celdas de combustible de hidrógeno pueden usarse en montacargas preexistentes en el espacio que se requiere para las baterías de plomo, lo cual evita el cambio engorroso y equipos importantes preexistentes.

Algunas estaciones de abastecimiento de hidrógeno pueden incorporarse con facilidad al espacio de la infraestructura preexistente. La eliminación de áreas de almacenamiento para baterías de repuesto, necesario para las flotas alimentadas por batería, libera espacio valioso en el piso del depósito.

El tiempo que se ahorra al eliminar la recarga y los cambios de baterías da lugar a un aumento de productividad neta de aproximadamente un dos a un cinco por ciento. Los vehículos alimentados por hidrógeno se recargan rápidamente en estaciones de servicio convenientemente ubicadas en solo cinco minutos o menos. Además, los sistemas de celdas de combustible de hidrógeno pueden reemplazar a los sistemas de batería y generador innecesarios con hasta 52 horas de tiempo de funcionamiento en caso de que haya un corte de energía.

A diferencia de los subproductos que generan las baterías, los sistemas de combustible de hidrógeno generan electricidad, exceso de calor y agua, lo cual produce muchas menos emisiones de gases de efecto invernadero para que la compañía se pase a una flota de montacargas alimentados con celdas de combustible y sistemas de energía de respaldo. Estas son buenas noticias para los gobiernos que promueven reglamentaciones para reducir los gases de efecto invernadero.

Panorama positivo para la tecnología de celdas de combustible de hidrógeno

Se espera que la demanda de PEMFC aumente a una tasa compuesta de crecimiento anual (CAGR) de un 11.5 por ciento desde 2013 hasta 2018. Se espera que la demanda de celdas de combustible de carbonatos fundidos (MCFC), que se usan principalmente para la generación de energía estacionaria, aumente a una CAGR de un 17.8 por ciento durante el mismo periodo. Las MCFC representaron el 39.2 por ciento de la demanda total en 2011, pero a este ritmo de crecimiento previsto, debería superar la demanda de PEMFC.

Desde un punto de vista global, actualmente la tecnología de celdas de combustible es más predominante en Norteamérica debido al respaldo normativo, la aceptación del gobierno y el gran impulso de la innovación tecnológica en los últimos tiempos. Se espera que Estados Unidos emerja como uno de los mercados más grandes de vehículos de celdas de combustible para 2018. Asia-Pacífico es la otra región en la cual el mercado de celdas de combustible es muy fuerte y se espera que la demanda aumente a una CAGR de aproximadamente un 12 por ciento desde 2013 hasta 2018. Basado en el gran impulso relacionado con políticas de sostenibilidad y normativas, se espera que Europa crezca a un ritmo más rápido entre estas tres regiones importantes.

En términos de impacto con respecto a la industria, de acuerdo a un estudio que publicó el Departamento de Energía de EE. UU., con el aumento de las organizaciones que pasan sus montacargas alimentados por batería a tecnología de celdas de combustible, se espera que la cadena de suministro que respalda a la industria crezca a una CAGR de aproximadamente un 15 por ciento.

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Acerca del autor

HandyTube Corporation, una compañía de Handy & Harman, es un fabricante de primer nivel de tuberías de hidrógeno de gran longitud. Las bobinas de acero inoxidable sin soldaduras de HandyTube también se usan para las industrias de petróleo y gas, procesos químicos, construcción de barcos, instrumentación, aeroespacial y defensa, automatización de procesos y ciencias biológicas. Un objetivo corporativo reciente es llevar sus tuberías de hidrógeno de gran longitud probadas al mercado de las celdas de combustible de hidrógeno.

Puede contactar a HandyTube llamando al +1 302.697.9521

Las fuentes de contenido incluyen a Plug Power.